Zašto su pretpovijesni insekti bili tako veliki?

U redu, pretpovijesni insekti nisu bili tako veliki ... ali bili su veći od naših insekata danas. Plakat za film "Smrtonosni mantis" (1957) umjetnika Reynolda Browna, putem Wikimedia Commonsa.

Kada se žalite na mrtve kukce na svom vjetrobranskom staklu, budite zahvalni što su danas insekti znatno manji od svojih pretpovijesnih predaka.

Prije stotine milijuna godina, divovski insekti bili su uobičajeni na Zemlji. Razmotrite Meganeura, rod izumrlih insekata od prije otprilike 300 milijuna godina, koji se odnosi na suvremene vučjake. Jednog člana ove skupine - M. permiana - istraživači u Kansasu prvi su opisali 1937. godine kao raspon krila iznad 2 metra. Još uvijek se smatra jednim od najvećih poznatih insekata koji su ikada živjeli.

Dok danas živi preko milijun vrsta insekata, doista divovski insekti više ne postoje. Zašto su nestali?

Dva su glavna razloga. Najvažnije je da se naša atmosfera promijenila. Milijuni godina prolaze, zrak koji okružuje naš planet bio je topliji, vlažniji i sadržavao je više kisika. Tijekom karbonijskog i permskog razdoblja, Zemljin je zrak sadržavao 31-35 posto kisika, u odnosu na samo 21 posto kisika u današnjem zraku.

Razina kisika je posebno važna za insekte jer nemaju pluća. Umjesto toga, oni se oslanjaju na zrak koji struji kroz niz otvora preko njihovih tijela zvanih spirale, koji se spajaju izravno na tkiva kojima treba kisik.

Fosilni ostaci M. monyi, pripadnika izumrlog roda insekata Meganeura . Njihova širina krila mogla bi doseći 2 metra (0, 6 metara). Ovaj je primjerak smješten u fosilu u Prirodoslovnom muzeju u Toulouseu. Slika putem Wikimedia Commonsa.

Model M. monyi izrađen za Muzej prirode i znanosti u Denveru.

Ali postoji još jedan razlog što su gigantski insekti nestali. Kako su drevni dinosauri razvijali sposobnost letenja, s vremenom postajući moderne ptice, oni su grabežljivcima i konkurencijom stavljali kapu na veličinu insekata.

Najstarija poznata ptica - Archaeoptery x - pojavila se prije oko 150 milijuna godina. Ptice su se pokazale bržim i okretnijima od divovskih insekata. U članku LiveScience-a, paleobiolog Matthew Clapham sa UC Santa Cruz komentirao je:

Promjena veličine insekata je postupna. Ova se postupna promjena sasvim lijepo uklapa u postupno razvijanje ptica u to vrijeme.