Cassini finalnih 5 počinje 14. kolovoza

Ovaj umjetnički prikaz prikazuje Cassinija kako svemirska letjelica čini jedan od posljednjih pet zarona kroz gornju atmosferu Saturna u kolovozu i rujnu 2017. Slika putem NASA / JPL-Caltech.

Preko Katherine Brown / NASA

NASA-in svemirska letjelica Cassini ući će na novi teritorij u svojoj posljednjoj fazi misije, Grand Finale, dok se priprema za ulazak u skup vrlo bliskih prolaza kroz gornju atmosferu Saturna sa posljednjih pet orbita širom planete.

Cassini će napraviti prvi od ovih pet prelaza preko Saturna u 12:22 sati EDT (04:22 UTC) u ponedjeljak, 14. kolovoza 2017. Točka svemirskog broda koja će se približiti Saturnu tijekom ovih prelaza bit će između 1.010 i 1.060 milja (1.630 i 1.710 kilometara) iznad Saturnovih oblačnih vrhova.

Očekuje se da će se svemirska letjelica susresti s dovoljno gustom atmosferom da bi zahtijevala uporabu svojih malih raketnih potiskivaca za održavanje stabilnosti - uvjeti slični onima koje su imali tijekom mnogih Cassinijevih bliskih leta Saturnovog mjeseca Titana, koje imaju vlastitu gustu atmosferu.

Earl Maize je voditelj projekta Cassini u NASA-inom laboratoriju za mlazni pogon (JPL) u Kaliforniji. Kukuruz je rekao:

Cassinijeve letjelice Titana pripremile su nas za ove brze prolaze kroz gornju atmosferu Saturna. Zahvaljujući dosadašnjem iskustvu, tim je uvjeren da razumijemo kako će se svemirski brod ponašati na atmosferskoj gustoći koju naši modeli predviđaju.

Maize je rekao da će tim razmotriti prolazni naziv 14. kolovoza ako potisnici djeluju između 10 i 60 posto svojih mogućnosti. Ako su potisnici prisiljeni raditi jače - što znači da je atmosfera gušća nego što to predviđaju modeli - inženjeri će povećati nadmorsku visinu sljedećih orbita. Navedeni kao "skočni manevar", potisnici će se koristiti za podizanje nadmorske visine najbližeg prilaska na sljedećim prijelazima, vjerojatno oko 200 milja.

Ako manevar skočnog prozora nije potreban, a atmosfera je manje gusta nego što se očekivalo tijekom prva tri prolaza, inženjeri mogu naizmjenično koristiti opciju "skočni prolaz" za spuštanje najbliže nadmorske visine posljednje dvije orbite, također vjerojatno oko 120 milja (200 kilometara). To bi omogućilo Cassinijevim znanstvenim instrumentima, posebno ionskim i neutralnim masenim spektrometrom (INMS), da dobiju podatke o atmosferi još bliže vrhovima oblaka planete.

Linda Spilker je Cassini projektna znanstvenica na JPL-u. Rekla je:

Kako ovih pet uranja u Saturn, nakon čega slijedi njegovo konačno potonuće, Cassini će postati prva Saturnova atmosferska sonda. Odavno je bio cilj planetarnog istraživanja poslati posvećenu sondu u atmosferu Saturna, a mi smo tim prvim naletom postavili temelje za buduća istraživanja.

Ostali Cassinijevi instrumenti napravit će detaljna opažanja Saturnove aure, temperature i vrtloge na polovima planete. Njegov radar zavirit će duboko u atmosferu kako bi otkrio karakteristike sitnih razmjera široke 16 milja (gotovo 25 kilometara) - gotovo sto puta manje nego što je svemirski brod mogao promatrati prije Grand Finala.

11. rujna daleki susret s Titanom poslužit će kao gravitacijska verzija velikog pop-down manevra, usporavajući Cassini orbitu oko Saturna i lagano savijajući svoj put kako bi svemirski brod poslao da 15. rujna zapusti planetu.

Tijekom napuštanja polovine orbite, plan je uključiti sedam Cassinijevih znanstvenih instrumenata, uključujući INMS, i izvještavati o mjerenjima u skoro stvarnom vremenu. Očekuje se da će svemirski brod dostići visinu na kojoj je atmosferska gustoća otprilike dvostruka u odnosu na onu u posljednjih pet prolaza. Nakon što Cassini dosegne tu točku, njegovi potisnici više neće moći raditi protiv pritiska atmosfere Saturn, kako bi antena svemirske letjelice bila usmjerena prema Zemlji i kontakt će se zauvijek izgubiti. Svemirska letjelica razbiti će se poput meteora nekoliko trenutaka kasnije, okončavajući svoje dugo i nagradno putovanje.

Dno crta: 14. kolovoza 2017. svemirska letjelica Cassini započinje svoj Grand Finale, svojih 5 završnih orbita oko Saturna.