100 milijardi propalih zvijezda na Mliječnom putu?

Pogledajte veći. | Lažna boja blizu infracrvene slike jezgre mladog masivnog klastera RCW 38, smještenog na 5.500 svjetlosnih godina od našeg sunca. Vidno polje je široko oko 1, 5 svjetlosnih godina. Insekti prikazuju najsitnije i najmanje masivne grozdove kandidate smeđe patuljke, teške samo nekoliko desetina mase Jupitera. Slika preko astronoma Koraljka Muzic / Aleks Scholz / Rainer Schoedel / Vincent Geers / Ray Jayawardhana / Joana Ascenso / Lucas Cieza.

Na prošlotjednom Nacionalnom sastanku iz astronomije u Velikoj Britaniji, sedmočlani tim astronoma iz cijelog svijeta rekao je da bi naša galaksija Mliječni put mogla smjestiti oko 100 milijardi smeđih patuljaka. Često se opisuju kao propale zvijezde, smeđi patuljci su hibridni objekti, previše masivni da bi se mogli nazvati planetima, ali nedovoljno masivni da bi izazvali reakcije termonuklearne fuzije u svojim jezgrama i tako sjajili kao zvijezde. Novi rezultat dolazi iz istraživanja napravljenog korištenjem vrlo velikog teleskopa (VLT) u Čileu. Tim je pažljivo pogledao pet regija koje stvaraju zvijezde u našem Mliječnom putu, plus relativno udaljeni zvjezdani skup RCW 38.

Iz njihovog istraživanja, tim procjenjuje da naša galaksija Mliječni put ima najmanje 25 milijardi do čak 100 milijardi smeđih patuljaka. Njihova izjava je rekla:

Čak bi ovo moglo biti značajno podcjenjivanje, budući da postoje brojni patuljasti patuljci niže mase i slabije smeđi, posvuda prisutni u zvijezdama.

Istraživači - pod vodstvom astronoma Raya Jayawardhana sa Sveučilišta York u Torontu u Kanadi - otkrili su da u zvijezdenoj klasteri RCW 38 ima otprilike jedan smeđi patuljak, sličan omjeru koji su prethodno pronašli u bližim, manje gustim zvijezdama. Član tima Aleks Scholz sa Sveučilišta St. Andrews u Velikoj Britaniji rekao je:

Našli smo puno smeđih patuljaka u tim grozdovima. I bez obzira na tip grozda, smeđi patuljci su stvarno uobičajeni. Smeđi patuljci se formiraju uz zvijezde u grozdovima, tako da naš rad sugerira da vani postoji ogroman broj smeđih patuljaka.

Jayawardhana i njegovi suradnici tragaju za mladim smeđim patuljcima od 2006. godine. Sveukupno, astronomi su identificirali tisuće tih objekata od svog otkrića 1995. Do sada, većina poznatih smeđih patuljaka leži unutar 1500 svjetlosnih godina od našeg sunca, relativno u blizini astronomski gledano, jednostavno zato što su smeđi patuljci zamršeno i teško ih je promatrati na većoj udaljenosti. Zato je promatranje zvjezdane skupine RCW 38 - 5500 svjetlosnih godina - značajno. Izjava astronoma objasnila je:

Činjenica da su u RCW-u 38 pronašli jednako toliko smeđih patuljaka sugerira da okoliš u kojem se zvijezde formiraju, bilo da su zvijezde više ili manje masivne, čvrsto nabijene ili manje gužve, ima samo mali utjecaj na to kako se oblikuju smeđi patuljci.

Tim je koristio adaptivnu optičku kameru na VLT-u za snimanje što oštrijih slika, s obzirom na veliku udaljenost RCW-a od Zemlje i blizinu blijedih smeđih patuljaka do svijetlih i masivnih zvijezda.

Općenita usporedba veličine između zvijezde niske mase, smeđeg patuljaka i planeta Jupitera. Na ovoj je slici smeđi patuljak za oko 15% veći od Jupitera. Slika putem Wikimedia Commonsa.

Dno crta: Astronomi su istraživali regije koje stvaraju zvijezde i udaljeni zvjezdani skup RCW 38, tražeći smeđe patuljke. Otkrili su otprilike jednog smeđeg patuljaka za svake dvije zvijezde u RCW 38 i vjeruju da u Mliječnom putu može postojati oko 25 milijardi do 100 milijardi smeđih patuljaka.